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¿Qué ocurre cuando la complejidad se desenmaraña?

Escrito por Charles Hugh Smith


Los que miren las apariencias tendrán la seguridad de que todo está bien y que todo se solucionará. Los que miren detrás de la pantalla se alejarán tan rápido como puedan.

Cuando las finanzas se estrechan, hay dos opciones: recortar los gastos o aumentar los ingresos. Los monopolios, los cárteles y los gobiernos pueden aumentar los ingresos incrementando los impuestos o el precio de los bienes y servicios porque los usuarios/clientes/contribuyentes no tienen otra alternativa. Los demás tenemos que recortar gastos.

Para conseguir recortes duraderos en los gastos, generalmente hay que reducir las fuentes de gasto, y dentro de las instituciones y empresas, la complejidad es una fuente sistémica de gasto. Pero la reducción de la complejidad es difícil, por lo que rara vez se persigue, a menos que la única opción que quede sea la quiebra o el colapso.

El problema es que hay muchos grupos que defienden la complejidad y ninguno que esté a favor de reducirla. El resultado es que se defiende la complejidad y se sacrifican las funciones básicas de la institución.

He publicado los siguientes gráficos que reflejan la extraordinaria expansión de los administradores en la educación superior y la sanidad en el contexto del efecto trinquete y la hinchazón burocrática.

El efecto trinquete es el siguiente: los costes y la complejidad sólo aumentan, nunca disminuyen porque las organizaciones están optimizadas para expandirse, no para reducirse, por lo que no hay vías institucionalizadas para reducir la complejidad y los costes.

Todo el mundo clama por un mayor presupuesto y otro asistente. Nadie clama por un presupuesto y un personal radicalmente reducidos.

Esto plantea una cuestión que pocos parecen plantear: ¿qué ocurre cuando la complejidad se desbarata?

¿Por qué se va a deshacer la complejidad? La respuesta es sencilla: cuesta demasiado, y los costes de la oferta y la mano de obra están aumentando. Algo tiene que ceder, y ese algo será la complejidad.

La complejidad nos sirve cuando aumenta radicalmente la productividad. Pero este tipo de complejidad es poco frecuente. La mayor parte de la complejidad es un despilfarro y una fricción interesada que reduce la productividad del trabajo y del capital.

La mano de obra ha sido reprimida durante 45 años, y ahora los costes laborales deben aumentar para que los trabajadores puedan permitirse un mayor coste de la vida.

Los costes aumentarán inexorablemente por otra razón: las cadenas de suministro se han optimizado para un mundo perfecto de expansión infinita. Barry Lynn, director ejecutivo del Instituto de Mercados Abiertos, resumió muy bien la dinámica: “Las corporaciones han construido el sistema de producción más eficiente que el mundo ha visto, perfectamente calibrado para un mundo en el que nunca pasa nada malo”.

Recalibrar todas las cadenas de suministro de las empresas por todo lo malo que está ocurriendo costará una fortuna.

Estos costes se trasladarán a los consumidores, pero como el poder adquisitivo de los salarios disminuye, habrá límites en cuanto a lo que los consumidores podrán pagar.

Estos costes más elevados reducirán los beneficios, lo que a su vez reducirá el empleo y los ingresos fiscales.

Las empresas tienen dos caminos: uno es aferrarse al viejo modelo y quebrar (o decaer hasta la irrelevancia) o reducir radicalmente los costes reduciendo la complejidad improductiva.

Las empresas han podido pedir prestadas grandes sumas para enmascarar su insolvencia, pero ahora que el coste del crédito se está disparando, esa puerta al nirvana de las empresas zombi se ha cerrado.

Sin la opción del préstamo barato, las empresas tendrán que adaptarse o perecer. Sí, realmente será así de sencillo. Las empresas que agotan su capital se quedan sin dinero y desaparecen.

Las organizaciones públicas llevan mucho tiempo optimizadas para aumentar sus ingresos y su complejidad porque una economía en expansión también amplía los ingresos fiscales. Nada aumenta los ingresos fiscales locales como una burbuja inmobiliaria, y nada aumenta los impuestos estatales sobre la renta como una burbuja especulativa en acciones, criptodivisas, etc.

Pero todas las burbujas estallan, y los organismos públicos son incapaces de reducir sus presupuestos, su personal y su complejidad, porque uno u otro grupo políticamente influyente favorece cada programa. Así que no hay forma de recortar nada sin provocar una tormenta política, ya que cualquier programa de vacas sagradas que se recorte despierta a los grupos de interés comprometidos con la preservación de esas vacas sagradas.

Pero bajo la superficie, los administradores protegen su feudo recortando el personal que realmente hace el trabajo real.

Por ello, las universidades recortan los puestos de profesores titulares para mantener los de administradores.

La sanidad recorta los médicos y las enfermeras para mantener los puestos de administrador.

Los departamentos de construcción recortan los inspectores de edificios in situ para mantener los puestos de administrador.

Y así sucesivamente. Los socorristas serán recortados, los horarios de las bibliotecas recortados, etc., mientras que los puestos administrativos permanecen (detrás de la pantalla de las relaciones públicas) en gran medida intactos porque hay que gestionar toda la complejidad y las batallas políticas.

El resultado neto es que los sistemas críticos se vaciarán y dejarán de funcionar. Los que dependemos de estos sistemas tendremos que encontrar soluciones.

Cuando se tarda seis meses en conseguir una inspección de obras antes de poder verter la losa de los cimientos, la solución será construir la casa sin más: olvídate de conseguir el permiso, sólo pide el perdón. Ese proceso probablemente durará años.

Cuando haya que esperar seis meses para ver a un médico, la solución será pagar en efectivo.

En otras palabras, toda la complejidad permanecerá firmemente en su lugar porque alguien, en algún lugar, librará una despiadada guerra política para mantenerla, haciendo imposible redimensionar el sistema para que se ajuste a los recursos disponibles.

Los que tienen el poder de proteger sus puestos de trabajo tomarán la decisión no declarada de tirar por la borda a todos los que no tienen el poder de proteger sus ingresos para salvarse.

Mientras tanto, la solución es obvia para los administradores: subir los impuestos y las tasas para sacar más dinero a todos esos ricos, es decir, a cualquiera que tenga una casa, un buen trabajo, etc.

De nada, burros fiscales. Tuvimos que duplicar sus impuestos sobre la propiedad, las ventas y la renta para financiar programas esenciales.

Las cosas se desmoronarán tras la pantalla de la normalidad. Las ciudades duplican las tasas de las licencias comerciales, suben otras tasas (para la recogida de basura, etc.) un 20% al año, año tras año. Las verdaderas crisis presupuestarias aún están por llegar. Los burros fiscales que ya están hartos votarán con los pies, alejándose, obligando a las ciudades y condados a subir los impuestos y las tasas a los burros fiscales restantes.

Así es como se deshace la complejidad. La capacidad de las agencias para gestionar sus presupuestos y empleados decae, ocultando la realidad de que carecen de la estructura o la voluntad de reducir su complejidad y sus costes para proteger las funciones básicas de la agencia.

Todo el cumplimiento y la presentación de informes se improvisarán para mantener la apariencia deseada, es decir, la ilusión de precisión en estados financieros de dos pulgadas de grosor.

Se mantendrá la apariencia de que se cumplen todos los requisitos de complejidad. Los grupos que defienden cada vaca sagrada serán aplacados, incluso mientras el sistema que apoya todos los programas de las vacas sagradas se derrumba detrás de la pantalla de relaciones públicas.

Los que miren las apariencias tendrán la seguridad de que todo está bien y que todo se solucionará. Los que miren detrás de la pantalla se alejarán tan rápido como puedan.

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