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Nuestra economía en pocas palabras

Escrito por Charles Hugh Smith


La economía ha llegado a un punto de inflexión en el que todo lo que es insostenible finalmente comienza a deshacerse.

Nuestra economía se encuentra en una crisis que lleva décadas gestándose. Los caracteres chinos de la palabra inglesa crisis son famosos -e incorrectamente- traducidos como peligro y oportunidad. La traducción más exacta es precario más coyuntura crítica o punto de inflexión.

Bajo su estabilidad superficial, nuestra economía es precaria porque los cimientos de la economía mundial -la energía barata- han alcanzado un punto de inflexión: a partir de ahora, la energía será más cara.

El coste será demasiado bajo para que los productores de energía ganen suficiente dinero para invertir en la producción futura de energía, y demasiado alto para que a los consumidores les quede suficiente dinero después de pagar lo esencial de la energía, la comida, la vivienda, etc., para gastar libremente.

Durante los cien años en que los recursos eran baratos y abundantes, podíamos despilfarrar todo y llamarlo crecimiento: cuando un electrodoméstico iba al vertedero porque estaba diseñado para fallar (obsolescencia programada) y había que comprar uno nuevo, ese despilfarro se llamaba crecimiento porque el Producto Interior Bruto (PIB) subía cuando se compraba el repuesto.

A un millón de vehículos parados en un atasco también se le llama crecimiento porque se consume más gasolina, aunque ésta se desperdicia.

Por eso la economía mundial es una economía de vertedero “el residuo es el crecimiento”. Cuanto más rápido acabe algo en el vertedero, mayor será el crecimiento.

Ahora que hemos consumido todos los recursos fáciles de obtener, todo lo que queda es difícil de conseguir y caro. Por ejemplo, los minerales enterrados en montañas a cientos de kilómetros de carreteras y puertos pavimentados requieren enormes inversiones en infraestructura sólo para llegar a los depósitos, extraerlos, procesarlos y enviarlos a molinos y refinerías distantes. Los depósitos de petróleo que se encuentran en las profundidades del fondo del océano no son baratos de conseguir.

¿Tiene realmente sentido esperar que la población humana pueda triplicarse y que nuestro consumo de energía se multiplique por diez y que siempre haya suficientes recursos para mantener los suministros abundantes y los precios bajos? No, no lo tiene.

Mucha gente cree que la energía nuclear (fusión, reactores de torio, minirreactores, etc.) proporcionará electricidad barata y segura que sustituirá a los hidrocarburos (petróleo y gas natural). Pero la energía nuclear es intrínsecamente costosa, y actualmente no hay reactores de fusión o de torio a gran escala que proporcionen electricidad barata a miles de hogares.

Los reactores tardan muchos años en construirse y son costosos de construir y mantener. Los sobrecostes son habituales. Un nuevo reactor en Finlandia, por ejemplo, lleva nueve años de retraso y los costes se han triplicado.

Estados Unidos sólo ha construido dos nuevos reactores en los últimos 25 años.

Los 440 reactores del mundo suministran aproximadamente el 10% de la electricidad mundial. Actualmente hay 55 nuevos reactores en construcción en 19 países, pero pasarán muchos años antes de que produzcan electricidad. Tendríamos que construir un nuevo reactor a la semana durante muchos años para sustituir la electricidad generada por hidrocarburos. Esta escala de construcción simplemente no es práctica.

Para abastecer todo el consumo de energía a nivel mundial (para todo el transporte, la calefacción de los edificios, etc.) se necesitarían más de 10.000 reactores, según algunas estimaciones, más de 20 veces el número actual de reactores en servicio.

Muchos creen que las llamadas energías renovables, como la solar y la eólica, sustituirán a los hidrocarburos. Pero, como ha explicado el analista Nate Hagens, estas fuentes no son verdaderamente renovables, sino que son reemplazables; todos los paneles solares y las turbinas eólicas deben ser reemplazados con un gran gasto cada 20 o 25 años. Estas fuentes representan menos del 5% de toda la energía que consumimos, y harán falta muchas décadas de expansión para sustituir incluso la mitad de los combustibles de hidrocarburos que consumimos actualmente.

Para duplicar la energía generada por la eólica/solar en 25 años, necesitaremos construir tres por cada una de las que están en servicio hoy: una para sustituir a la existente y dos más para duplicar la energía producida.

Todos estos sustitutos de los hidrocarburos requieren grandes cantidades de recursos: gasóleo para el transporte, materiales para la fabricación de turbinas, paneles, cimientos de hormigón, etc.

Los seres humanos estamos programados para querer creer que lo que tenemos ahora seguirá siendo nuestro en el futuro. No nos gusta que nos digan que tendremos menos de algo en el futuro.

La solución actual es crear más dinero de la nada en la creencia de que si creamos más dinero, se encontrará y extraerá más petróleo, cobre, hierro, etc.

Pero esto no es realmente una solución. ¿Qué pasa si añadimos un cero a toda nuestra moneda? Si añadimos un cero a un billete de 10 dólares para que se convierta en uno de 100, ¿obtendremos de repente diez veces más alimentos, gasolina, etc. con el nuevo billete? No.

Los precios se multiplican rápidamente por diez, de modo que el nuevo billete de 100 dólares compra la misma cantidad que el antiguo de 10 dólares.

Añadir ceros a nuestro dinero (hiperfinanciación) no hace que todo lo que es escaso, caro y difícil de conseguir sea de repente barato. Sigue siendo escaso, caro y difícil de conseguir sin importar cuántos ceros añadamos a nuestro dinero.

Muchas personas se sienten bien reciclando una pequeña parte de lo que consumimos. Pero el reciclaje no es gratuito, y la mayor parte de lo que consumimos no se recicla.

El porcentaje de baterías de litio que se reciclan, por ejemplo, es muy bajo, menos del 5%. Tenemos que extraer grandes cantidades de litio porque tiramos el 95% de las baterías de iones de litio al vertedero. Hay muchas razones para ello, una de ellas es que las baterías no están diseñadas para ser recicladas porque esto costaría más dinero.

La mayor parte de los productos manufacturados, cuya fabricación requirió inmensas cantidades de hidrocarburos, se tiran al vertedero.

Los bienes y servicios se han convertido en productos básicos y se obtienen de todo el mundo en largas cadenas de dependencia (hiperglobalización): si se rompe un eslabón, se rompe toda la cadena de suministro.

Nuestra economía es precaria porque se encuentra en un dilema en el que todos pierden: los precios de los recursos no pueden mantenerse lo suficientemente altos como para que los productores obtengan beneficios sin empobrecer a los consumidores. Los precios no pueden mantenerse lo suficientemente bajos como para que los consumidores puedan gastar libremente sin que los productores pierdan dinero y cierren, privando a la economía de recursos esenciales.

Jugar a juegos hiperfinancieros -creando dinero de la nada, pidiendo prestado para gastar más hoy e inflando burbujas especulativas en acciones, viviendas, etc.- no creará realmente más de lo que es escaso. Todos estos juegos empeoran la desigualdad de la riqueza (hiperdesigualdad), socavando la estabilidad social.

La economía ha llegado a un punto de inflexión en el que todo lo que es insostenible finalmente comienza a desenredarse. Cada uno de estos sistemas depende de todos los demás sistemas (lo que llamamos un sistema estrechamente ligado), de modo que cuando un sistema crítico se deshace, la crisis se extiende rápidamente a todo el sistema económico: la caída de una ficha de dominó derriba todas las fichas que serpentean por la economía mundial.

Los que entienden cómo los sistemas insostenibles y estrechamente interconectados están básicamente diseñados para deshacerse pueden prepararse convirtiéndose en antifrágiles: flexibles, adaptables y abiertos a las oportunidades que surgen cuando las cosas son desordenadas e impredecibles.

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