La cosa se pone fea: Poder adquisitivo del dólar cayó al ritmo más rápido desde 1982. Es “permanente” no “temporal”

Escrito por Wolf Richter via WOLF STREET

Pero es mucho peor de lo que parece

El índice de precios al consumo subió un 0.6% en mayo, después de haber subido un 0.8% en abril y un 0.6% en marzo: los tres son los mayores saltos intermensuales desde 2009, según ha informado hoy la Oficina de Estadísticas Laborales. En los tres meses combinados, el IPC ha subido un 2.0%, o un ritmo “anualizado” del 8.1%. Este ritmo actual de tres meses de inflación medido por el IPC no tiene nada que ver con el ahora infame “Efecto Base”, del que hablé a principios de abril en preparación para estos tiempos locos; el Efecto Base sólo se aplica a las comparaciones interanuales.

En términos interanuales, incluyendo el efecto base, pero también las lecturas bajas del pasado otoño que reducen la tasa de 12 meses, el IPC subió un 5.0%, el mayor incremento interanual desde 2008.

En cuanto a la forma políticamente incorrecta de llamar a la inflación de los precios al consumo: El poder adquisitivo del dólar de consumo –  todo lo que se denomina en dólares para los consumidores, incluido su trabajo –  ha caído un 0.8% en mayo, según el BLS, y un 2.4% en los últimos tres meses, el mayor desplome del poder adquisitivo en tres meses desde 1982:

En términos anuales, la caída del poder adquisitivo en tres meses supuso un descenso del 9.5%, lo que elimina el efecto base, que sólo se aplica a las comparaciones interanuales.

Esa caída del poder adquisitivo es “permanente”, no “temporal”.

Sí, la actual caída del poder adquisitivo es permanente. Y la caída del poder adquisitivo en el futuro también es permanente.

Lo único que puede hacer que una pequeña parte sea “temporal” es que haya un periodo de deflación de los precios al consumo, algo que sólo ha ocurrido durante unos pocos trimestres en toda mi vida, por ejemplo en los últimos meses de 2008, lo que se indica en el gráfico anterior. Así que no me hago ilusiones.

El resto del tiempo, hemos tenido mucha disminución del poder adquisitivo. Y eso ha resultado ser “permanente” como una roca, y nunca hemos recuperado ese poder adquisitivo perdido.

La inflación de los bienes duraderos se disparó un 10,3% con respecto a hace un año

Y en mayo se disparó un 3.0% respecto a abril, el mayor salto intermensual desde 1980. El problema es generalizado, pero el más importante es el de los vehículos usados.

El IPC de los vehículos usados se disparó casi un 30% interanual, y un 7.3% sólo en mayo. Llevo mucho tiempo analizando y diseccionando las razones de este aumento de precios, basándome en los datos de la industria automovilística. Y ahora se está mostrando seriamente en el IPC de los vehículos usados.

Este gráfico muestra el IPC real como índice de precios, no la variación porcentual interanual de dicho índice. Esto elimina el problema del efecto base.

Pero los “ajustes hedónicos de calidad” a lo largo de los años han mantenido bajo el IPC de los vehículos usados, produciendo este sorprendente gráfico de arriba, en el que el índice en 2020 estaba por debajo de donde había estado 20 años antes, incluso cuando en el mundo real, los vehículos usados se encarecieron mucho más. Sólo las temidas subidas repentinas de precios en mayo y abril hicieron que el índice superara el nivel de hace 20 años.

Estos ajustes hedónicos de la calidad se aplican para tener en cuenta las mejoras de los vehículos a lo largo de los años, como pasar de una transmisión automática de tres velocidades a una de 10 velocidades con control electrónico. Los aumentos de precio teóricamente asociados a las “mejoras de calidad” se eliminan del IPC.

En teoría, el IPC trata de medir la variación de los precios de un mismo artículo a lo largo del tiempo; y cuando la variación de los precios se basa en las mejoras, no se trata de inflación porque se está recibiendo más al pagar más.

En la práctica, esto ha llevado a una subestimación constante, intencionada, políticamente conveniente y bipartidista de la inflación medida por el IPC.

El IPC de los vehículos nuevos, reprimido por los ajustes hedónicos de calidad. Los ajustes han eliminado prácticamente la aparición de la inflación medida por el IPC en los vehículos nuevos, a pesar de que los vehículos nuevos se han encarecido mucho, desapareciendo los coches más baratos de las gamas de los fabricantes de automóviles.

No obstante, los precios interanuales de los vehículos nuevos aumentaron un 3.3%, el mayor incremento desde 2012, a pesar de los vigorosos ajustes hedónicos de calidad. Obsérvese que el índice solía subir hasta mediados de la década de 1990, momento en el que se aplicaron los ajustes hedónicos de calidad y obligaron a que el índice volviera a bajar:

Para dar una dosis de realidad, los datos de la industria automovilística muestran que el “precio medio de transacción” (ATP) de los vehículos nuevos vendidos a clientes minoristas en mayo saltó a $38,255. El ATP es una función del precio de los vehículos nuevos vendidos y de la mezcla de vehículos nuevos vendidos. En base a los datos proporcionados por J.D. Power, el ATP ha saltado un 28% en los últimos siete años desde 2014. Nótese el enorme salto desde junio de 2020:

El IPC de los servicios subió un 3,1% interanual, frenado por el falso índice del coste de la vivienda.

Aproximadamente dos tercios del IPC general corresponden a los servicios. Entre ellos se encuentra el más importante de todos: la vivienda, de la que hablaremos más adelante. También incluyen la sanidad, los seguros, la educación, las suscripciones a servicios como la banda ancha, el teléfono móvil, el streaming, etc.

El IPC de los servicios aumentó un 3.1% interanual y un 0.5% en mayo. En los últimos tres meses, el IPC de los servicios subió un 1.3%, con un incremento anualizado del 5.2%.

La caída real del poder adquisitivo es aún peor.

Los costes de la vivienda  – el alquiler y los costes de la propiedad de la vivienda combinados – representan alrededor de un tercio del IPC general; es la categoría más importante del IPC.

El componente de alquileres del IPC, denominado “alquiler de vivienda principal” (=7.7% del IPC total en mayo) ha ido subiendo mes tras mes este año a un ritmo constante del 0.2%, incluso en mayo, y ha aumentado un 2.2% en el periodo de 12 meses.

El componente de la propiedad de la vivienda, denominado “Alquiler de residencias equivalente a la de los propietarios” (=23,8% del IPC general en mayo), subió sólo un 0.3% en el mes y un alucinantemente bajo 2.1% en el periodo de 12 meses, a pesar de la explosión de los precios de la vivienda en los últimos 12 meses.

La razón por la que este componente de la propiedad de la vivienda pasa completamente por alto la inflación al rojo vivo de la vivienda  – la pérdida del poder adquisitivo del dólar con respecto a las casas – es que se basa en encuestas de las estimaciones de los propietarios sobre el precio de alquiler de su casa. Es una medida del alquiler, tal y como lo adivina el propietario de la vivienda (línea roja en el gráfico inferior).

El índice Case-Shiller de precios de la vivienda es una medida más realista de la inflación de los precios de la vivienda. Se basa en el método de pares de ventas, que mide los cambios de precios a lo largo del tiempo para la misma casa, y se disparó un 13,2% de un año a otro, el mayor aumento desde diciembre de 2005 (línea púrpura):

La pérdida de poder adquisitivo es “permanente”.

Así pues, los ajustes hedónicos de la calidad de los bienes duraderos, como los vehículos nuevos y usados, más la elegante ficción del “alquiler equivalente de los propietarios de las residencias” para los costes de la vivienda, más algunos otros métodos de reducción del IPC, como la “sustitución”, hacen que la pérdida real del poder adquisitivo del dólar del consumidor  – y del trabajo que se paga en dólares – sea mucho peor incluso que estos datos tan feos de la inflación publicados hoy.

Y esta pérdida de poder adquisitivo es permanente. No se recuperará de repente, salvo de forma fraccionada durante estos pequeños brotes de deflación que tenemos de vez en cuando.

Lo que es “temporal” es el ritmo de la pérdida de poder adquisitivo, en el sentido de que cambia cada mes.

Sin duda, el repunte de los precios de los vehículos usados no puede durar infinitamente. En algún momento tendrá que retroceder. Pero entonces se dispararán otros precios, como los billetes de avión, las reservas de hotel, las comidas en restaurantes o los seguros.

La inflación es un juego de Whac-a-Mole. Uno aparece mientras otro retrocede. Así que es muy posible que la inflación del IPC sea del 4% el próximo mes de mayo, por debajo del 5% actual, y que celebremos que el 5% era “temporal” y fue sustituido por el 4%, jajajaja. Pero el poder adquisitivo del dólar que se pierde cada mes, se pierde permanentemente.

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