Esclavos de la deuda americana en la economía más extraña de la historia

Por Wolf Richter via WOLFSTREET

Durante la crisis financiera, los consumidores se desapalancaron alejándose de sus deudas. Y ahora, con 20 millones de personas que siguen reclamando el seguro de desempleo…

Durante la crisis financiera, las deudas de tarjetas de crédito y las hipotecas de casas explotaron espectacularmente. Al final, unos tres años más tarde, la deuda total de tarjetas de crédito e hipotecas de viviendas se había hundido, no porque los consumidores las hubieran pagado, sino porque los consumidores no las habían pagado y se habían alejado de sus deudas.

Ahora, en esta etapa de la pandemia, 9 millones de personas, según la Oficina de Estadísticas Laborales, y 20 millones de personas, según los reclamos de seguro de desempleo, han perdido sus trabajos. Con este tipo de números, se esperaría que el crédito al consumidor explotara de manera aún más espectacular que durante la crisis financiera. Pero sucedió lo contrario.

Ahora, con las tarjetas de crédito, los bancos ganan dinero de dos maneras. Mucha gente usa su tarjeta de crédito como método de pago, pero las pagan cada mes para evitar tener que pagar intereses al banco. Con estas personas, el banco gana dinero porque el comerciante le paga una comisión por cada compra.

Otras personas utilizan sus tarjetas de crédito no sólo como método de pago, sino también para pedir prestado, y pagan intereses sobre los saldos de sus tarjetas de crédito. Con ellos, el banco gana dinero dos veces: primero en la comisión de compra, luego en los intereses del saldo de la tarjeta de crédito.

Ese interés puede ser muy alto. El 25% no es raro. Claro, alguien con un crédito excelente y mucho dinero puede pedir prestado al 8% en sus tarjetas de crédito. Pueden pedir prestado a tasas más bajas de otras maneras.

Son las personas que tienen que pedir prestado para hacer frente a sus gastos cotidianos y que no pueden pagar sus saldos, sino que sólo pueden hacer pagos sobre sus saldos, quienes pagan estos altos tipos de interés.

Los intereses de las tarjetas de crédito no han cambiado realmente, a pesar de la política de tasas de interés cercanas a cero que la Fed ha estado siguiendo, y a pesar de su represión de las tasas de interés a través de la compra de activos que han hecho bajar las tasas de interés a largo plazo.

Apple puede pedir prestado a tres años a algo así como el 0,4%, y puede pedir prestado a 15 años a algo así como el 2,4%, basado en el rendimiento actual de sus bonos.

Pero la tasa de interés promedio de los saldos de las tarjetas de crédito que están acumulando intereses – por lo que estas son personas que no están pagando sus tarjetas de crédito todos los meses, pero están pagando intereses sobre sus saldos – fue de más del 16%, según los datos de la Reserva Federal. Esto es más alto que el promedio de cualquiera de los años anteriores que se remonta a la década de 1990.

Así que la represión de la tasa de interés por parte de la Reserva Federal no se aplica a las tarjetas de crédito. Y para los bancos en este ambiente de tasa de interés cero, el préstamo de tarjetas de crédito es un enorme centro de beneficios con enormes márgenes de ganancia.

Para la Reserva Federal, que es responsable de los bancos y regula los bancos, y cuyos 12 bancos regionales de la Reserva Federal son propiedad de los bancos de sus distritos, esos altos márgenes de beneficio de las tarjetas de crédito son sagrados. Engordan las ganancias de los bancos, y eso es lo que la Reserva Federal quiere, especialmente durante los tiempos en que las bajas tasas de interés hacen que otros tipos de préstamos sean menos rentables.

Pero esta es la cuestión… y esto agota a la Reserva Federal, y ya ha expresado su preocupación al respecto.

Los saldos de las tarjetas de crédito se han reducido en más de un 10% con respecto al año anterior, siendo la mayor disminución anual la que se remonta a los primeros tiempos de las tarjetas de crédito. Los saldos han vuelto a estar donde estaban en agosto de 2007, a pesar del crecimiento de la población y la inflación.

Durante la crisis financiera, los saldos de las tarjetas de crédito también se redujeron, pero tardaron mucho más tiempo en hacerlo. Tomó casi tres años de pico a valle, y los saldos cayeron porque los bancos cancelaron los saldos que no pudieron cobrar. Las tasas de cancelación de tarjetas de crédito por parte de los bancos estuvieron en los dos dígitos durante todo un año a partir del tercer trimestre de 2009.

La deuda de la tarjeta de crédito no está garantizada, y los prestamistas no pueden embargar o ejecutar la hipoteca de nada. Tienen que ir a la corte y obtener una sentencia y luego ejecutarla. Pero si los morosos han perdido sus trabajos y sus casas por millones, y ya no tienen nada, incluso obtener una sentencia no necesariamente permite al banco cobrar nada. Así que los bancos vendieron esta deuda por centavos de dólar a las agencias de cobro, y el saldo de la tarjeta de crédito en mora desapareció de sus libros.

En otras palabras, los consumidores se desapalancaron al alejarse.

Pero durante la pandemia, las tasas de delincuencia han disminuido durante dos trimestres consecutivos, y ahora están cerca de mínimos históricos, y las tasas de cobro también han disminuido y son también bajas.

Así que los consumidores usaron su dinero del estímulo y sus beneficios extra de desempleo para curar sus atrasos y pagar sus tarjetas de crédito.

Ese es un verdadero problema con la Reserva Federal, porque los intereses y los cargos por mora de los saldos de las tarjetas de crédito son un enorme centro de beneficios para los bancos.

Y los saldos de las tarjetas de crédito también disminuyeron porque los consumidores gastaron menos en servicios como reservas de hoteles y aerolíneas, cruceros, restaurantes y muchos otros servicios en los que se utilizan mucho las tarjetas de crédito. Y eso es un problema con la Reserva Federal porque quiere que los consumidores pongan en marcha la economía gastando dinero que no tienen, y para eso están las tarjetas de crédito.

Los consumidores también han perdido interés en solicitar nuevas tarjetas de crédito. Según la “Encuesta de Acceso al Crédito” de la Reserva Federal, que se publica tres veces al año, la última de ellas justo antes de Navidad, el número de personas que dijeron que habían solicitado una tarjeta de crédito en los últimos 12 meses se redujo casi a la mitad desde los Buenos Tiempos, hasta la tasa más baja de los datos que se remontan al año 2013.

Así que no sólo los consumidores están pagando sus tarjetas de crédito en un clip histórico, sino que también están reduciendo la solicitud de nuevas tarjetas de crédito.

Afrontémoslo, nos llaman “consumidores” porque es nuestro trabajo consumir. No es nuestro trabajo ser felices y satisfechos porque eso no le hace bien a los bancos, a la bolsa y a la economía.

Nuestro trabajo es gastar dinero, y si no tenemos suficiente dinero para gastar porque no nos pagan lo suficiente, necesitamos pedir prestado este dinero y luego gastarlo. Ser reducidos a “consumidores” es nuestro destino.

Pero si no hacemos nuestro trabajo y consumimos lo suficiente, la economía basada en el consumo de los EE.UU. se derrumbará, y la economía mundial que suministra a los consumidores estadounidenses todas estas cosas se derrumbará, y todo el infierno se desatará, a nivel mundial. Todo el mundo cuenta con nosotros, los “consumidores”.

Por eso, el hecho de que los consumidores estén reduciendo los préstamos con tarjeta de crédito agota a la Reserva Federal; sofoca el consumo; y los tipos de interés altísimos en un entorno de tipos de interés casi nulos es lo que hace que los bancos se comporten como bandidos, mientras que los consumidores que menos pueden permitírselo están pagando de su nariz estos beneficios bancarios.

Por otra parte, la Reserva Federal está feliz con su trabajo en las hipotecas – aunque el fondo del mercado amenaza con caer, sostenido sólo por los programas de indulgencia y las prohibiciones de ejecución hipotecaria.

En muchas partes del país, ha habido una verdadera fiebre de la tierra. Según la Asociación Nacional de Agentes Inmobiliarios, las ventas en noviembre en todo el país aumentaron casi un 26% con respecto al año anterior, volviendo a niveles no vistos desde 2005 y 2006, justo antes de la caída de la vivienda. Y el precio medio de las casas existentes subió un 15% año tras año. Estos serían números enormes durante los tiempos de auge. Pero esto es una pandemia cuando entre 9 y 20 millones de personas han perdido su trabajo.

Pero también está el otro lado del mercado de la vivienda: El 5,5% de todas las hipotecas están en tolerancia, según la Asociación de Banqueros Hipotecarios. Son 2,7 millones de hipotecas en las que los propietarios están actualmente en un acuerdo con sus prestamistas que les permite no hacer los pagos de la hipoteca.

Algunas hipotecas han salido de la tolerancia de alguna manera, ya sea por la venta de la casa y el pago de la hipoteca, o por la modificación de la hipoteca con plazos más largos y pagos más bajos, o de alguna otra manera. Pero nuevas hipotecas siguen entrando en los programas de indulgencia, y desde principios de noviembre, no ha habido ninguna mejora en el número de hipotecas en indulgencia.

Muchas de las hipotecas que ahora están en programas de indulgencia estaban en mora antes de entrar en la indulgencia, y al estar en la indulgencia, ya no se consideran en mora, pero el problema sigue siendo. Es sólo una forma de extender y fingir.

Luego está la Administración Federal de Vivienda, la FHA, que asegura hipotecas con bajos pagos iniciales extendidos a compradores de vivienda con baja calificación crediticia, incluyendo calificaciones de crédito subprime. Los pagos iniciales pueden ser tan bajos como el 3%. La FHA actualmente asegura alrededor de 8 millones de hipotecas.

Un récord del 17,5% de esas hipotecas están ahora en alguna fase de morosidad. Esto incluye hipotecas que estaban en mora antes de entrar en tolerancia y aún están en mora.

Y casi el 12% de las hipotecas aseguradas por la FHA están seriamente en mora, lo que significa más de 90 días de mora.

En algunos metros, las tasas de delincuencia son mucho más altas. En el metro de Atlanta, el 21% de las hipotecas de la FHA están en mora. En los metros de Houston, Chicago y Washington DC, el 22% están en mora. En los metros de Dallas, San Antonio y Orlando, el 19% están en mora.

Estos delitos pueden ser curados en su mayoría con la venta de la casa, gracias al aumento de los precios de las casas. Pero en cada uno de esos mercados, hay decenas de miles de hipotecas FHA en mora, y si hay que curarlas poniendo las casas en el mercado y vendiéndolas, la avalancha de nuevos inventarios y la naturaleza de las ventas forzadas ejercerían una enorme presión a la baja en los precios de las casas en esos mercados, y los esfuerzos por curar esas hipotecas en mora vendiendo las casas encenderían nuevos fuegos artificiales.

Este es el otro lado del mercado de la vivienda: Problemas generalizados con las hipotecas morosas porque 9-20 millones de personas han perdido su trabajo. Esos propietarios esperan el día del juicio final, cuando la indulgencia y las prohibiciones de la ejecución hipotecaria terminen.

Así que nos encontramos en la economía más extraña de la historia. Parte de la economía se está moviendo, como todo lo que tiene que ver con el comercio electrónico y las importaciones chinas, impulsado por un repentino cambio de consumo de servicios a cosas, disparado por el dinero del estímulo federal de todo tipo.

Las acciones y los bonos y los precios de las viviendas están por las nubes, impulsados por el dinero casi gratuito de la Reserva Federal para los que tienen acceso a él, y por los esfuerzos de la Reserva Federal por inflar los precios de los activos más allá de su reconocimiento para enriquecer a los titulares de los mismos, y por el esfuerzo de la Reserva Federal por crear el mayor auge de la deuda de la historia.

Y están las amplias estrategias nacionales y locales de extensión y retención donde las hipotecas morosas son rozadas bajo la alfombra de los programas de indulgencia, y donde los inquilinos son protegidos por las prohibiciones de desalojo.

Parte de la economía está en graves problemas, y millones de personas siguen sin trabajo, y alrededor de 800,000 personas son despedidas cada semana y están presentando las primeras solicitudes de desempleo. Estas son cifras enormes y terribles. Y el consumo de la gente común sigue bajando desde hace un año porque la gente ha recortado la compra de servicios, y el aumento de las compras de bienes no lo ha compensado.

Pero lo bueno es que la gente está pagando sus tarjetas de crédito. Nadie debería pedir prestado a tasas de dos dígitos durante la represión de la tasa de interés de la Fed. Al diablo con los márgenes de beneficio de los bancos. Una deuda de $10,000 en una tarjeta de crédito puede costarle a esa persona $2,000 o incluso $3,000 en intereses por año. Ese es dinero que se va por el desagüe de las ganancias del banco. Si el prestatario se está atrasando, comienzan a acumularse masivos cargos por atraso además del interés, y el total adeudado al banco simplemente salta.

Hay muchos servicios y bienes que la gente podría comprar con ese dinero, y eso ayudaría a la economía real mucho más que entregar ese dinero a los bancos en intereses y cargos por mora para engordar los márgenes de beneficio del banco.

Y sería bueno que los consumidores se aferraran a ello y continuaran pagando sus tarjetas de crédito que llevan este tipo de interés usurario en un entorno de tasa de interés cero – y al diablo con los deseos de la Reserva Federal.

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