La Nueva Frugalidad (Forzosa)

Escrito por Charles Hugh Smith via OfTwoMinds.com

Sólo hay dos maneras de sobrevivir a una disminución de los ingresos y del patrimonio neto: cortar gastos o incumplir el pago de deuda.

En la América post-Segunda Guerra Mundial, el zeitgeist cultural veía la frugalidad como una elección: el crecimiento económico permanente y los programas federales contra la pobreza redujeron de manera constante el número de personas con profundas dificultades económicas (es decir, frugalidad forzosa) y elevaron el nivel de vida de los que estaban en apuros hasta el punto de que la mayoría de los hogares podían elegir entre ser frugales o vivir a lo grande pidiendo dinero prestado para permitir gastos adicionales. En cualquier caso, el aumento de los ingresos y del patrimonio neto elevaría todos los barcos, tanto los frugales como los de libre gasto.

Para todos los que estaban por encima del 20% inferior, la frugalidad fue vista como una escala móvil de elección: si no podías aumentar tus ingresos lo suficientemente rápido, entonces pedías prestado el dinero que necesitabas. Si elegías ser frugal, con moderación (es decir, recortando cupones y comprando los asientos de avión más baratos, etc.) esto era visto como una admirable prudencia fiscal; si se empujaba más allá de la moderación, entonces era descartada como contraria al espíritu americano de expansión eterna: tacaño no es un afecto.

Por lo tanto, ninguno de nosotros los inmoderadamente frugales nunca encajábamos. Nuestra frugalidad levantaban las cejas y provocaban exhortaciones despectivas de los deudores gastadores para “salir y vivir un poco”, es decir, gastar el dinero duramente ganado en chucherías aspiracionales o en ostentaciones tontas que enriquecen el estatus, incluyendo las oh tan preciosas “experiencias” que ahora han reemplazado los torpes marcadores físicos de la escalada de estatus.

Estamos ahora entrando en una nueva era de frugalidad forzosa en la que los ingresos y el valor neto se estancan o disminuyen mientras que el costo de la vida aumenta y los préstamos ya no están exentos de fricciones.

Decir que estos cambios darán un shock al sistema es decirlo de forma suave. He aquí la dinámica clave de la frugalidad forzosa: los ingresos pueden caer precipitadamente sin ningún tipo de trinquete para frenar el descenso, pero los costos sólo aumentan, o descienden en grados casi imperceptibles; es decir, los costos son “pegajosos” y se niegan a deslizarse hacia abajo tan fácilmente como los ingresos.

La segunda dinámica clave en la frugalidad forzosa es el estrechamiento de los préstamos y el aumento del costo del dinero prestado. Cuando los prestamistas podían asumir que los ingresos de casi todos los hogares aumentarían como subproducto de la incesante expansión económica, y que los activos como las acciones, los bonos y las casas siempre aumentarían de valor (cualquier punto de molestia es temporal), entonces las probabilidades de un desagradable impago (en el que el prestatario truquea al prestamista—ningún pago mensual para ti, Bucko)—eran bajas.

Pero una vez que los ingresos y las valoraciones de los activos tienen más probabilidades de caer que de subir, la puerta de los préstamos se cierra de golpe. ¿Por qué los prestamistas conceden préstamos a hogares y empresas que están prácticamente garantizados al impago? Cualquier prestamista que se autodestruyera pronto sería despojado de su capital y solvencia.

La suposición general es que como los bancos centrales están comprando bonos, las tasas de interés para los prestatarios sólo pueden bajar. Esta suposición es errónea. La suposición básica de todos los prestamistas es que una capa muy delgada de prestatarios entrará en mora. Una vez que esta capa se engrosa, no tiene sentido prestar a todo aquel que pueda empañar un espejo.

Los prestamistas incautos están a punto de aprender una lección muy dolorosa sobre la calidad crediticia de los hogares de clase media supuestamente solventes: como los ingresos no son “pegajosos”, los hogares que han tenido altas calificaciones de crédito durante años pueden repentinamente incumplir sus préstamos una vez que sus ingresos caen en picada.

En cuanto a los activos del prestatario, éstos también pueden deslomarse, dejando al prestamista con cero garantías, colateral o con activos para los que no hay compradores, independientemente del valor de tasación.

La pendiente de ingresos/activos está engrasada mientras que la pendiente de costos está en un trinquete resistente. Los ingresos pueden deslizarse hacia abajo sin esfuerzo mientras que los costos se niegan obstinadamente a caer.

El resultado neto de esta dinámica es la frugalidad forzosa. Por primera vez en décadas, los hogares y las empresas no pueden contar con una reanudación del crecimiento en unos pocos meses y con mayores ingresos y valoraciones de los activos.

Para consternación de los hogares y empresas viviendo en grande con grandes deudas, la única manera de conseguir más de lo que tienen ahora será ahorrando, ahorrando, ahorrando dinero. Ganar más con la labor de uno será difícil, así como cosechar ganancias especulativas fáciles por simplemente poseer activos.

El frugal libre de deudas puede ser perdonado por permitirse un poco de schadenfreude hacia aquellos que despreciaron la frugalidad en favor de vivir a lo grande en el momento. ¿Ahora quién vive a lo grande? No los extremadamente frugales, porque despilfarrar dinero no les da ningún placer, y prefieren el “estatus” anti status de los coches y camiones viejos, las herramientas que han durado décadas y activos que se parecen a los de todos los demás, excepto que están libres de deudas.

En cuanto a los ingresos–aquellos que controlan e invierten su propio capital y mano de obra, la clase que por mucho tiempo he llamado creativos móviles–tendrán muchas más oportunidades que aquellos encadenados a las plantaciones monocultivos de los cárteles corporativos y agencias gubernamentales exprimidas por el colapso de los ingresos fiscales.

Una gran cantidad de gente que consideraba que la frugalidad moderada era más que suficiente, descubrirá que ya no basta. Una gran cantidad de otras personas que consideraban que eran lo suficientemente ricas como para rechazar la frugalidad descubrirán que sus ingresos ya no cubren sus gastos y por lo tanto gastos tendrán que ser cortados y quemados hasta el suelo.

Y muchas personas frugales que hicieron lo mejor que pudieron con ingresos limitados encontrarán que incluso la frugalidad extrema no puede arreglar una disminución de los ingresos.

Un cálculo económico de lo que es esencial está empezando. ¿Suscripción a Netflix? ¿Membresía del gimnasio? ¿Comida rápida para llevar un par de veces a la semana? No, no y no. Mil noes ya que sólo hay dos maneras de sobrevivir a una disminución de los ingresos y del patrimonio neto: reducir los gastos o incurrir en el impago de deudas. Ambas son tóxicas para el “crecimiento” de los gastos y la deuda.

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