América Latina Ya Estaba Sumida en Problemas Económicos. Ahora Vienen los Shocks Externos e Internos de COVID-19

Escrito por Nick Corbishley via WOLF STREET

Ni siquiera Brasil y México tienen el margen fiscal y monetario para compensar por esos golpes.

El Covid-19 está comenzando a afianzarse en América Latina. Incluso en algunas de las zonas tropicales de la región, el número de casos está aumentando a un ritmo sorprendente. Ecuador, que parece haber contraído el virus hace un mes como resultado de sus estrechas conexiones con España, tiene ahora más de 1.300 casos — más que cualquier otro país de la región excepto Brasil, que tiene más de 12 veces la población de Ecuador.

Si el virus se propaga por América Latina con la misma virulencia que en Europa, los EE.UU. y grandes partes de Asia, los resultados podrían ser desastrosos. Los gobiernos de la región, que no tienen dinero, simplemente no pueden costear el tipo de programas de apoyo financiero que se están implementando en las economías más avanzadas. Incluso si pudieran, las medidas no se aplicarían a los incontables millones de trabajadores que se ganan la vida en la economía informal, la mayoría de los cuales no podrían permitirse perder un día o dos de trabajo.

La capital administrativa de Brasil, Brasilia, que fue cerrada hace unos días, es un ejemplo. La mayoría de los residentes de clase media y alta de la ciudad, incluyendo miles de políticos y funcionarios, están ahora instalados en sus casas. Por el momento, se les está pagando, ya sea para trabajar a distancia o simplemente para no ir a trabajar. Como en muchos lugares de Europa, EE.UU. y Asia Oriental, las calles del centro de la ciudad están más o menos desiertas.

Pero una vez que te aventuras a los suburbios más pobres de la ciudad, la realidad cambia. Thelma, una amiga que vive en Brasilia, acababa de visitar la cercana Valparaíso de Goias, que está aproximadamente a una hora en carro de la capital. “Fue como cualquier otro día en la ciudad”, dijo. “Las calles estaban llenas de gente. Los autobuses estaban atestados, al igual que los bares, restaurantes y tiendas. Esta gente no puede permitirse el lujo de tomarse un día libre, y mucho menos dos o tres semanas.”

Lo mismo ocurre con innumerables pueblos y ciudades en toda América Latina. Cerrar ciudades o países enteros y pagar a millones de trabajadores no esenciales para que no trabajen mientras los trabajadores de la salud luchan por contener el virus es un lujo que sólo se permite a países con economías del primer mundo, enormes capacidades de deuda pública, monedas relativamente estables y bancos centrales grandes.

Incluso antes de que Covid hiciera su primera aparición oficial en América Latina, hace poco más de un mes, ya se observaban grandes grietas en la economía de la región. Tanto Chile como Colombia habían sido sacudidos por masivas protestas sociales por la desigualdad económica. Venezuela se encuentra en medio de una enorme crisis humanitaria, mientras que Argentina espera una nueva reestructuración de su montaña de deuda impagable. La economía más grande, Brasil, apenas se ha recuperado de la recesión más larga de su historia (2014-2017). México, la segunda economía más grande, experimentó tres cuatrimestres consecutivos de disminución del PIB anual.

En los últimos dos meses, Brasil ha sufrido $12 billones de salidas de capital, principalmente como resultado de inversores extranjeros descargando acciones en el índice de referencia del país, informa el Instituto de Finanzas Internacionales (IIF). México tiene otro problema en sus manos: el valor deslizante de su peso frente al dólar. En los últimos dos días, la moneda ha subido un poco, ya que el dólar se ha vendido ligeramente, pero sigue cotizando justo por encima de los mínimos históricos.

El peso chileno está más o menos en el mismo barco, habiendo alcanzado mínimos sin precedentes para el dólar hace una semana, antes de reafirmarse ligeramente en los últimos días. La economía chilena, muy cargada de exportaciones, depende especialmente de China, que compra (o al menos solía comprar) un tercio de las exportaciones chilenas, lo que representa el 9% del PIB de Chile. La reciente desaceleración de la actividad económica en China, desencadenada por Covid, no sólo significa una reducción de los precios de los productos básicos, sino también un menor volumen de exportaciones para Chile.

Los mercados emergentes en conjunto, y en particular los países de América Latina, suelen ser los más afectados cuando cambia el sentimiento de riesgo global, lo que provoca una fuga de inversores hacia activos de bajo riesgo como los bonos del Tesoro de los EE.UU. y el oro. Si esta fuga de capitales se mantiene puede conducir a una reducción de la disponibilidad de crédito en la región.

El servicio de la deuda existente denominada en moneda extranjera también puede ser un problema. Mientras que la deuda soberana sigue siendo bastante baja en la mayoría de las economías emergentes, especialmente en comparación con la mayoría de las economías avanzadas, la deuda corporativa no lo es, y gran parte de esta es en divisas foráneas (principalmente euros, dólares y yenes) que será mucho más difícil de pagar de vuelta si su moneda local se desliza, como está ocurriendo en varios países.

Otro gran problema que enfrenta América Latina es el colapso del precio del petróleo, para el cual no está posicionada de manera ideal. El precio actual del crudo WTI está alrededor de los $22 en este momento, lo que está muy por debajo del costo promedio de la producción de petróleo en el pre-sal de Brasil ($40) y de los desarrollos no convencionales en Vaca Muerta en Argentina.

La empresa petrolera estatal de México, Pemex, es la más vulnerable de las empresas petroleras nacionales de América Latina, según la agencia de calificación de EE.UU. Fitch, que redujo la empresa a chatarra el año pasado. El gobierno ya rescató a Pemex el año pasado, y es posible que tenga que rescatar a la empresa una vez más, justo en un momento en que la economía en general está estancada.

Cada disminución de $10 en el precio se traduce en una pérdida de ingresos fiscales de casi el 1% del PIB en Ecuador y Venezuela. Brasil, Colombia y México pierden alrededor de la mitad de eso. Incluso antes del reciente colapso de los precios del petróleo, ya existía un abismo considerable entre el precio del petróleo utilizado por ciertos países, incluyendo México y Colombia, en sus cuentas fiscales y el precio real de mercado.

Por sí solos, cada uno de estos vientos contrarios económicos que azotan a América Latina tiene el potencial de causar graves problemas para muchas de las economías de la región. Combinados, podrían causar estragos en toda la región. Y ninguna de las economías de América Latina, ni siquiera Brasil y México, tienen la capacidad fiscal o el margen monetario para compensar los choques externos e internos que Covid-19 puede estar desencadenando.

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